被我曲解了十年的约束理论

对于约束理论(TOC,Theory Of Constrain)在10年前就有所了解,在看板培训中也有讲过,在教练Kanban团队中也有实战应用。然而最近在重新复习看板知识的时,发现自己对约束理论的理解不够全面,在实际使用中也存在偏差。作为关于持续改进的主流思想流派之一,正确的理解约束理论对于使用看板方法持续改进十分重要。

约束理论

约束理论是有埃利·高德拉特(Eli Goldratt)博士创建并发展的,于1984年在他发表的商业小说《目标》中首次提出(这本书买来许久,却还未认真阅读过,看来是时候要把功课补上了)。在我之前所认知的约束理论中,谈及比较多的是称为“思维流程(ThinkingProcess, TP)”,一种进行根因分析和变革管理的方法。这种方法从20世纪90年代开始流行,原因是TOC咨询界发现,它们和客户一起去实现改善时,约束来自于变革管理和变革所遭遇的抵制。而原本TOC所倡导的理论框架”五步聚焦法(FiveFocusing Steps)”,看起来似乎只能有效解决流动式工作中存在的问题,而在许多工作场所中所面临的挑战和流动的模式与它并不完全匹配。大卫·安德森(David J·Anderson)看板方法的创始人,在其著作《软件工程的敏捷管理》(Agile Managementfor Software Enginerring),建议将项目作为价值流(Value-stream)和流动问题(flowproblem)来看待,并且重申采用五步聚焦法来解决其中的问题。使用精益思想的全部知识,基于流动模型,将精益思想和聚焦瓶颈的五步聚焦法融为一炉。约束理论和精益思想的结合,为看板方法出现奠定了基础。

大卫·安德森提出,任何涉及劳动分工的过程和工作流程,都可以降之视为一个价值流;而在任何价值流中都可以观察到流动。精益方法和丰田生产方式(TPS)基本上就是围绕着这个假设建立起来的。只要价值流具备流动特性,五步聚焦法就可以派上用场。

五步聚焦法

五步聚焦法是一种用于创建持续改进过程的简单方法。其过程如下:

  1. 识别(Identify)约束。
  2. 作出决定,以最大化利用(exploit)约束。
  3. 使系统中的其余一切部分都服从于(subordinate)第二步中做出的决定。
  4. 突破(elevate)约束。
  5. 避免惰性;识别下一个约束,重返(reture)第二步。

第一步即要求我们先要找到价值流中的瓶颈。在我过往的实践经验中,这一步并没有什么大问题。当然也有存在把非即时可用资源误当作为能力受限资源(瓶颈)来处理。虽然两者看起来很像,但一般来说,对能力受限资源采取的瓶颈突破举措(第四步)和对非即时可用资源采取的瓶颈突破举措是不同的。

第二步是要求我们找出瓶颈潜在的最大产出,并将之和实际现状进行比对。这一步是我过往实践中对于约束理论最大的遗漏。最常出现的情况是在找到价值流的瓶颈后,直接就跳到了第四步,开始寻找瓶颈的突破措施。而在绝大部分价值流中,瓶颈很少甚至从未满负载工作。应该把突破举措作为解决能力受限资源瓶颈问题的最后一个手段。对瓶颈进行能力扩容,即花时间又花钱,往往在短时间内看不到效果。首先要考虑的是该采取什么措施使瓶颈的能力得以充分利用,该做哪些改进达到这一点。

第三步则是要求我们基于第二步中做出的决定和提出的想法,在整个价值流中做出任何必要的改变。这可能会要求在价值流的其他地方也要做出改变,以最大化地输出瓶颈处的产能。这种使瓶颈处产能输出最大化的行动称为“最大化利用瓶颈”。比如一个较为常见的改进就是在瓶颈前增加一个合适的缓冲队列,通过这样的挖掘和保护举措,瓶颈处的能效表现可以提高到其理论上可以达到的能力约束水平,对于能力受限资源或非即时可用资源,这么做都是有效的。为了能够达到充分挖掘和保护瓶颈资源的目的,对于那些在价值流中其他地方进行改变的举措,称为服从举措,通常表现为策略的变更。挖掘、保护和服从举措一般都易于实施且成本较低,因为它们主要涉及的是策略变更,可视为是战术性的过程改进。这里有一点认知是相当反直觉的。作为一条一般规则,那些期望能够充分发掘瓶颈产能从而最大化交付速率和使项目交付时间最小化的改善举措,需要在整个价值流中寻找,通常这些大部分并不发生在瓶颈处。

第四步针对的是尽管瓶颈的产能已被充分的发掘但仍然无法获得足够的产出的情况,为了提高产能,就要采用突破举措以增强瓶颈处的产能。尽管充分挖掘瓶颈能力具有战术特性,但其中的收益可能是非常显著的,因此在使用突破举措之前,首先应该考虑使用挖掘举措。突破举措通常需要花费资金和时间来实施,是在过程改进方面的战略投资。还需要注意的一点是,当前瓶颈被解除后,系统的约束就转移到价值流的其他地方。

第五步要求我们给做出的这些改变一定的时间,让这些变化稳定下来,然后在价值流中再识别出新的瓶颈,并重复整个过程。

如果五步聚焦法能够真正地实施并且制度化,就能打造出一个持续改进的系统,在整个组织中构建出持续改进的文化。本文并不是对约束理论的介绍,只是想通过这篇文章引起读者对于五步聚焦法中第二步与第三步的重视,希望能有所帮助。

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